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EL SORGO AZUCARADO: UNA POSIBILIDAD ENERGÉTICA

Por el Lic. Alfredo Armando Aguirre, colaborador habitual de LA REFORMA

(Publicado en “La Reforma”, de General Pico, Provincia de La Pampa, Argentina, el 13 de noviembre de 1981)

"La era del desarrollo basado en energía de bajo costo parece terminada definitivamente. La crisis petrolera de 1973 y sus consecuencias despertaron en el mundo la conciencia de una energía cara y relativamente escasa”.Esta afirmación fue realizada por el actual Subsecretario de combustibles de la Nación. Guillermo Wallbrecher al diario La Nación de Buenos Aires­ en su edición del 27/9/81 y nos da el tono adecuado para encarar la presente nota.

Pese a que esta cita, evidencia que en los niveles pertinentes hay conciencia de la crisis energética que el atraviesa el mundo, se me

Ocurre que aun la población argentina no ha tomado debida cuenta de su magnitud. Actitud que quizá se justifique por nuestra condición de país con petróleo y con abundantes posibilidades de obtención de energía hidroeléctrica.  Pero se puede afirmar que una cosa era un

mundo que al iniciar la década del sesenta cotizaba a seis dólares el barril de petróleo y otra cosa es un mundo que paga hasta treinta y ocho dólares por ese barril y con inexorables perspectivas de aumento.

Ese panorama induce a considerar nuevas alternativas de aprovechamiento energético y en esa búsqueda aparecen de inmediato posibilidades que siempre existieron y que incluso fueron enervadas por el auge de los hidrocarburos baratos: una de ellas es la biomasa.

Por principio, es factible fermentar cualquier especie vegetal que posea carbohidratos en especial las de altos, contenidos de azúcar y de estos procesos puede obtenerse alcohol. Este procedimiento   lo   conocían los antepasados de muchos pueblos y lo utilizaban para obtener entre otras cosas licores.  Pero estos procesos a escala industrial aparte de contribuir a alegrar los espíritus pueden, constituirse en un combustible generado a partir de un recurso natural renovable y no extinguible como los derivados del petróleo.

Cuando  comenzó  a  implementarse  el  uso  de  la  alconafta tucumana utilizando alcohol a partir de la caña de azúcar- el gran público se enteró que esas experiencias databan  de  cincuenta años  atrás. Los memoriosos recordarán  la  destilería   de   alcohol   anhidro­ que   se   levantó  en  San  Nicolás   para  obtener  alcohol  a partir  del  maíz  cereal con el que  alguna vez funcionaron nuestras locomotoras y la pretensión de un combustible nacional, así como las experiencias de la Universidad de Rosario con la  biomasa de los  camalotes. Pero que resulta novedoso son las posibilidades del sorgo azucarado.  Esta variedad (existen 14.000 variedades de sorgo en el mundo) presenta características similares a la del sorgo granífe­ro de una relativa reciente incorporación al panorama agropecuario argentino. Vale recordar a titulo ilustrativo que el promedio de producción de este cereal para el período 1961/65 fue de 1.114.000 toneladas y que la cosecha 1980/81 fue estimada en 6.500.000 Toneladas.  

De las características distintivas del sorgo (tanto del granífero como del azucarado) merece destacarse su alto grado de adaptación climática en especial a los climas de pocas precipitaciones pluviales.  Es decir que en una primera aproximación podríamos afirmar por analogía que donde se da sorgo granifero se da sorgo azucarado. lo cual evidencia que es posible en Argentina considerar la posibilidad de su cosecha en gran escala, más aún en el marco de los programas de extensión de la frontera agropecuaria.  

A  mas  de  su  tolerancia a la aridez, lo que lo  hace  susceptible de adaptarse a todas nuestras regiones agropecuarias, cabe acotar ,que  esta variedad puede alcanzar en su madurez una altura de hasta cuatro metros y un diámetro de tallo de hasta cinco centímetros  alcanzando su madurez entre  los 100 a 150 días de sembrada. Los contenidos de azúcar se encuentran en el tallo de la planta. ****

En la actualidad se efectúan  estudios sobre las posibilidades  de  esta variedad en la  Facultad  Regional   Córdoba de   la    Universidad  Tecnológica  Nacional, pero las' investigaciones  más avanzadas las viene realizando el  Laborato­rio Batelle de Ohio, Estados Unidos  de Norteamérica por encargo del gobierno de ese país, estudios  acelerados no sólo por la magnitud de la crisis energética (que la experimentan   con mayor  rigor  los   países  que importan  petróleo  en  magnitudes  considerables  -no es  el caso argentino-) sino que se le adicionó el tema del  embargo cerealero a la Unión Soviética lo que

generó  el problema de la utilización de los excedentes de  producción,  Los  primeros resultados de las investigaciones  en  curso  van evidenciando  que  los costos de producción del  alcohol obtenido a partir de sorgo azucarado son sensiblemente inferiores a los obtenidos a partir  de  la caña de azúcar y  del maíz.

Se analiza sin embargo los  problemas  derivados de lo  perecedero de la materia  prima que induce a la rápida elaboración de la misma,  , generando capacidad ociosa de las plantas productoras, a fin de bajar los costos se pondera la utilización de otras materias primas en Ias mismas plantas para optimizar el  empleo  de  la capacidad instalada como podrían ser la remolacha azucarera el maíz  o la caña de azúcar. Simultáneamente se consideran las posibilidades que ofrece el método Tilby para el aprovechamiento optimo de la planta, ya 

Que el mismo separa el contenido sacárido del sorgo de la planta permitiendo su utilización para otros fines tales como papel, aglomerados, absorbentes, rellenos, alimento para ganado y materia prima para alcoquímica. Si a esto se agrega que el bagazo, puede ser utiIizado como combustible para los procesos de transformación o el ya tradicional uso del sorgo azucarado para obtener almíbar se

perciben las posibilidades de esta variedad.

Hace poco tiempo (16/10/81, publicamos en LA REFORMA, de General Pico, motivo de la fiesta. provincial del Sorgo que se realiza en Realicó, algunas ideas que se han desplegado en esta nota

De esa cita reiteramos que la intención de la misma es la presentación del tema que como se aprecia está. en la fase  de investigación, pero, lo que si sugerimos es que en el marco de  las Ferias de Ciencias que con tanto éxito  se  vienen realizando en  "nuestro país,  en  los  colegios localizados en zonas sorgueras se realicen plantíos experimentales y  con ­tecnologías   rudimentarias se obtenga alcohol.

 

Quizá con estas  micro experiencias  se pueda ingresar en la modalidad  de  la  tecnología apropiada  es decir las experiencias  a escala reducida, para satisfacer necesidades regionales, experiencias  con las que se espera afrontar con éxito, los desafíos que plantea un mundo que está dejando paulatinamente  de funcionar en base a la energía que suministran los hidrocarburos.

Agradezco el asesoramiento que me han: brindado para la confección de esta nota, la licenciada Gloria Ortiz, que fuera invitada por el Gobierno   de   los Estados Unidos para estudiar las tecnologías energéticas no convencionales y el conocido genetista Ingeniero

Agrónomo Haraldo Eckell

(Publicado en “La Reforma”, de General Pico, Provincia de La Pampa, Argentina, el 13 de noviembre de 1981)